Escrito por el Dr. Tim Johnson

Ahora usted podría pensar que soy un poco triste, pero tengo que confesar que como metalúrgico, siempre me parece interesante cómo de cerca la historia de la humanidad está ligada a los avances en la elaboración de metal. La primera evidencia de la elaboración de metal en Europa data de alrededor de 5500 aC con la extracción de cobre, plomo y metales preciosos y esto fue seguido por el trabajo de bronce de alrededor de 4000 AC, los cuales marcan los puntos clave en el surgimiento de la civilización moderna más en general.

El uso cada vez mayor de nuevas técnicas para extraer el hierro de sus minerales en alrededor de 1200 aC a continuación, marcó la transición a la edad de hierro, un período de tiempo que sólo llegó a su fin oficial en torno a 600 aC como pre-historia de la transición a la historia con el generalizado uso de la escritura. Más bien más tarde, la revolución industrial fue provocada en gran medida por el advenimiento de mejores métodos de producción de hierro fundido en principios del siglo 18, mientras que la rápida expansión industrial de la época victoriana solamente fue posible gracias a los materiales de construcción barata y abundante de acero proporcionadas por el convertidor de Bessemer . También podría argumentarse que la expansión de los viajes aéreos y la revolución digital más reciente en el siglo 20 tienen deudas de agradecimiento a las revoluciones en la producción de aleaciones a base de aluminio y silicio, respectivamente.

Uno de los resultados de vista de este metalúrgico de la historia es que los metales tienden a tener una especie de jerarquía histórica, desde los metales venerables de la antigüedad, como oro, plata, cobre, plomo y estaño, a través de la plancha “clásico”, los aceros de la edad moderna y “nuevos” metales esos advenedizos – aluminio, silicio, acero inoxidable, imanes de tierras raras y así sucesivamente.

Sin embargo, hay algunos metales que evitan este tipo de distinciones claras y quizás el que más destaca una de ellas es el níquel. Junto con su primo cercano de cobalto, que sólo fue reconocido como un metal distinto en el siglo 18 y ambos fueron nombrados después de sprites míticos duendes y de las montañas. Sin embargo, resulta que el níquel también fue utilizado en la antigüedad inadvertidamente junto con cobre para la fabricación de bronce desde casi el comienzo de la edad de bronce. Por lo tanto, parecería este duende travieso de un metal se ha escondido en las sombras de la historia de la humanidad, mucho antes de ser forzado a salir a la luz del día como uno de los metales más importantes de los siglos 20 y 21.

Uno de estos metales es el níquel, que ahora alcanza en muchas áreas de nuestras vidas y mientras que se utiliza sobre todo para producir acero inoxidable, también se utiliza en muchas otras aplicaciones, incluyendo las baterías recargables, monedas, un material de recubrimiento y como base para muchos catalizadores. De hecho, el uso de níquel como catalizador fue descubierto por primera vez ya en 1897 y aunque fue algo desplazado por el uso de platino en la mitad del siglo 20, que es cada vez más importante de nuevo como una alternativa de bajo costo en varios reacciones importantes, incluyendo la hidrogenación de aceites vegetales, de reforma de hidrocarburos, y la producción de fertilizantes, pesticidas y fungicidas.Además de aumentar la producción de acero inoxidable, el creciente mercado de vehículos eléctricos apoyará la demanda de níquel a largo plazo. Se proyecta que la producción de coches eléctricos se incrementará de tres veces desde 2015 hasta 2020 y estos coches podría potencialmente utilizar baterías de níquel e hidruro de metal como una alternativa a las baterías de iones de litio.

En consecuencia, la demanda de níquel en toda la gama de aplicaciones se ha incrementado en un 5% por año desde 2010 y parece que va a continuar con esta tendencia, significativamente más rápido, de hecho, que durante el gran auge en los precios del níquel en los años previos a la caída de los precios del metal a finales de 2007. Cuando sector manufacturero de china estaba en auge, la demanda de níquel se disparó y los precios del níquel se quitó. Los altos precios y la alta demanda dieron minas de níquel una buena razón para producir más. Sin embargo, cuando la crisis económica mundial golpeó en 2008, la oferta superó la demanda y los precios han colapsado a un nivel visto por última vez en 2004.

Pero ahora, junto con la creciente demanda, vemos un déficit de producción. Por ejemplo, la menor producción de las Filipinas causó la oferta mundial de níquel extraído a caer un 5,3% durante los primeros cinco meses de 2016. Agregado a la que, se prevé el cierre forzoso de un número de minas del país para reducir su capacidad de producción aún promover. De hecho, todas las empresas mineras de níquel se enfrentan a una combinación de precios bajos de metales persistentes y disminución de la calidad del mineral. Es extraordinario pensar que, ya en 1880, los minerales contenidos habitualmente más del 10% de níquel, mientras que para el año 2010 menas ‘buena calidad’ se redujeron a sólo el 1% y el 2% de níquel.

Así, con la disminución de la calidad del mineral, la caída de la producción minera y la creciente demanda, es hora de reciclar más de níquel? Nosotros creemos que sí.

¿Es hora de reciclar más de níquel … Nosotros creemos que sí!

Con los años, la tecnología de fundición de plasma DC Tetronics ‘ha demostrado ser muy hábil para la extracción de níquel y otros metales clave como el cromo y molibdeno de polvos generados en la fundición y la producción de acero inoxidable.Las plantas en Italia y el norte de Inglaterra han estado procesando estos residuos durante casi 25 años, proporcionando una fuente de estos metales valiosos a sus plantas de acero adyacentes en lugar de los metales extraídos de las operaciones mineras. Y durante los últimos 10 años más o menos, plantas de fundición de plasma Tetronics ‘han sido utilizados para la extracción de metales preciosos de los catalizadores industriales y convertidores catalíticos.

A medida que el uso de níquel como catalizador en procesos químicos se está expandiendo, por lo que estas dos cadenas de experiencia Tetronics ‘se han unido para producir un creciente interés en la recuperación de níquel a partir de catalizadores petroquímicos. Mientras que otras fuentes importantes de desechos de níquel, tales como chatarra de acero inoxidable, son ideales para reciclar directamente a la industria del acero, catalizadores petroquímicos son tanto menos abundantes y menos adaptado a esta ruta de recuperación bien establecida.Mientras tanto, otros métodos (a menudo basados en diversos tipos de química húmeda) también tienen inconvenientes importantes, como los bajos porcentajes de recuperación o la generación de grandes cantidades de otros residuos. En su lugar, la naturaleza altamente compacto, ecológico y eficiente de plantas de fundición de plasma DC Tetronics ‘ellos una elección obvia para este nicho fuente secundaria cada vez más importante del níquel hace.

Así, mientras el mundo busca nuevos métodos amigables con el ambiente para satisfacer la creciente demanda de níquel, aquí, en Tetronics sentimos plasma es la tecnología adecuada en el momento adecuado.